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Coches Rarunos – SsangYong Kallista, el incomprendido primer roadster coreano

24 mayo, 2020
Coches Rarunos - SsangYong Kallista, el incomprendido primer roadster coreano

Exótico y con linaje británico, el SsangYong Kallista rompió todos los tabúes. Fue el primer auto deportivo, el primer roadster y la primera réplica de un clásico en Corea del Sur. Nunca se había fabricado nada parecido, pero las ventas no acompañaron.

Muchos de los autos raros que han pasado por esta sección fueron pioneros de una forma u otra. Lo mismo ocurre con el SsangYong Kallista, que a principios de la década de 1990 tuvo el honor de ser el primer descapotable biplaza de Corea del Sur. Pero antes de hacer este viaje iremos al Reino Unido.

En 1972, Panther Westwinds fue fundada en el condado de Surrey por Robert Jankel, un diseñador de automóviles, con la intención de hacer autos en estilo retro pero con componentes modernos de otros fabricantes que estaban en producción en ese momento. Inspirada por los Jaguars y Bugatti de la década de 1930, después de crear el J72, De Ville, Río y Lima, la marca se declaró en quiebra en 1979.

En noviembre de 1980, el empresario surcoreano Kim Young Jin, presidente de Jindo Corporation, se hizo cargo de la empresa. Se dice que Kim Young Jin se enamoró de un Panther Lima que vio en las calles de Londres en uno de sus viajes de negocios a las Islas Británicas. Ese pequeño descapotable biplaza propulsado por la parte trasera tenía todas las características de un roadster clásico, con un cuerpo estrecho, aletas separadas y ruedas de radios. Un encanto.

Estilo clásico para el coreano Kallista (por Chu / CC BY)

Con el cambio de manos, la compañía pasó a llamarse Panther Car Company y la Lima se actualizó y el nuevo modelo se llamó Panther Kallista. Además de actualizarse a nivel estético, el Kallista recibió nuevos motores de origen Ford que reemplazaban a los de Vauxhall que se usaban hasta ahora y la fabricación de algunos elementos del automóvil fue realizada por algunas empresas del conglomerado Jindo. Todo esto logró reducir los costos y reducir significativamente el precio de venta.

La nueva estrategia comercial fue exitosa: con el tiempo, el número de empleados aumentó de 17 a 160 y la capacidad de producción anual alcanzó las 800 unidades. Se propusieron nuevos modelos para la marca, pero pronto se vio que las cosas empezaban a salir mal porque el mercado británico no estaba pasando por su mejor momento y la competencia de los automóviles japoneses que llegaban estaba aumentando. En ese momento apareció SsangYong.

El fabricante de automóviles más antiguo de Corea del Sur comenzó a vender vehículos comerciales en la década de 1950 bajo el nombre de Dong-A Motor, y a principios de la década de 1980 adquirió la marca Keowha, que fabricaba SUV y automóviles de pasajeros con licencia Jeep. El sindicato estaba bajo el control del Grupo SsangYong, que en 1988 condujo a la adaptación del nombre SsangYong Motors para la empresa de fabricación de automóviles. En ese vórtice de inversiones y cambios, SsangYong mostró su interés en adquirir Panther.

La parte trasera del SsangYong Kallista (por Chu / CC BY)

La marca coreana estaba creciendo y tenía ambición. Con la posible adquisición del pequeño fabricante británico, vieron la posibilidad de diversificar su gama de vehículos e integrar nuevas tecnologías que les permitirían desarrollar otros modelos y mejorar la imagen de la nueva marca SsangYong. Las negociaciones con Kim Young Jin fluyeron y en junio de 1987 SsangYong compró Panther.

La marca surcoreana mantuvo al Kallista en la gama, sin duda el modelo Panther más exitoso, y SsangYong estaba enviando aprendices coreanos al Reino Unido para conocer el proceso de fabricación. En 1990, parte de la línea de producción se trasladó a Corea, donde se fabricaron la carrocería y otros elementos, para luego ser enviados a tierras británicas donde fueron ensamblados.

Sin embargo, en la fábrica británica el costo de la mano de obra fue mayor y la productividad menor, por lo que se decidió cambiar la estrategia. Este modelo sería el primer roadster fabricado y vendido en Corea del Sur. Pero no solo eso, también sería la primera réplica de un clásico y el primer auto deportivo con motor delantero y tracción trasera en el país asiático. Aguas desconocidas para el fabricante y para ese mercado.

Un anuncio de la época El primer auto deportivo coreano

¿Habría una demanda de autos deportivos de estilo retro en Corea? Aunque era una apuesta arriesgada, la idea no sonaba mal, por lo que la producción se trasladó a la planta de Pyeongtaek y la fabricación comenzó en diciembre de 1991, mientras que la comercialización comenzó en marzo de 1992. En lugar de mantener la marca original, el auto se remarcó como SsangYong Kallista para hacerlo más familiar para el público surcoreano.

El roadster vendido bajo la marca SsangYong recibió poca modificación en comparación con el modelo Panther. El diseño era el mismo, incluso se conservaron los logotipos de Panther y la bandera británica, pero la carrocería estaba hecha de fibra de vidrio. Sus dimensiones reducidas crecieron 7 cm de largo y 4 de ancho para alcanzar 3.92 m de largo y 1.76 de ancho, mientras que la altura se mantuvo sin cambios en solo 1.30 m.

Era un juguete exótico para dos ocupantes. En la cabina de dos plazas, SsangYong se esforzó por transmitir una mayor sensación de calidad con acabado de nogal, volante Nardi y tapicería de cuero natural. Los asientos eran nuevos, elegidos según los gustos y tez de los asiáticos. Como hay pocas fotos del automóvil, puede verlo con más detalle en este video completo de Papa Garage (con audio en perfecto coreano):

Se eligió una oferta mecánica que constaba de dos motores, y ambos podrían asociarse con una manual de cinco velocidades o una automática de cuatro velocidades. La parte superior de la gama fue el motor 2.9 V6 de origen Ford con 145 CV que el Panther ya tenía. Permitió al convertible algunas características interesantes, ya que era capaz de alcanzar una velocidad máxima de 208 km / hy aceleraba de 0 a 100 km / h en 8,4 segundos.

Además, el modesto 1.6 hp de 82 hp que se comercializó en el mercado inglés se descartó a favor de una mecánica 2.0 de cuatro cilindros y 119 hp, también de Ford, que sería la opción para acceder a la gama. El rendimiento fue mucho más humilde y en este caso la velocidad máxima fue de 171 km / h.

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La compañía coreana había planeado mantenerla en producción hasta 1995 y estimó vender unas 200 unidades. Sin embargo, la recepción pública fue fría y la producción se detuvo un año antes de lo previsto con solo 78 unidades fabricadas. Tan poco interés despertó en el mercado local que la mayoría se exportó fuera de Corea, principalmente a Hong Kong y Singapur.

Definitivamente fue un fiasco desde un punto de vista comercial en ese momento. Actualmente se estima que apenas quedarán quince unidades en Corea. Su pequeño número, su historia y su peculiaridad significan que hoy una unidad en buen estado puede venderse a un precio más alto que cuando era nueva.

El Kallista compartiendo un anuncio en un periódico con la Familia Korando.

El problema más obvio era que el Kallista coreano era demasiado caro, la versión más asequible costaba 31,7 millones de wones y superaba con creces lo que se pagaba por un sedán de lujo. Además, el público no entendió muy bien qué pintaba ese auto en la gama SsangYong junto con SUV como el Korando y el Musso, no había una gran cultura sobre los autos clásicos y la economía del país no estaba pasando por su mejor momento.

De hecho, la crisis económica en Corea a fines de la década de 1990 afectó a SsangYong, sufriendo dificultades financieras que hicieron que Daewoo la absorbiera en 1999. Poco después, en 2001, Robert Jankel recuperó los derechos de la marca con la intención de lanzar un nuevo modelo pero falleció cuatro años después.

Este roadster nacido en el Reino Unido murió en el otro lado del mundo, pero entró en la historia automotriz de Corea del Sur por ser el primero de su tipo. Curiosamente, en 1996 la historia se repitió con otros protagonistas: un descapotable biplaza de origen inglés termina siendo fabricado por una marca coreana: Kia comenzó a fabricar el Lotus Elan bajo licencia con cierto éxito, dejando en claro que, tal vez, el SsangYong Kallista estaba demasiado adelantado en su momento.